artikel

Heinz bouwt aan Europese R&D

Algemeen

Katharina Kowalski staat sinds afgelopen najaar aan het roer van Heinz R&D Benelux en van de productontwikkeling voor ketchup en sauzen in Europa. Zij heeft een belangrijke taak: de opbouw van een Europese R&D-organisatie. “We willen meer synergie creëren en de kritische massa vergroten.”

Lisette de Jong

Katharina Kowalski staat sinds afgelopen najaar aan het roer van Heinz R&D Benelux en van de productontwikkeling voor ketchup en sauzen in Europa. Zij heeft een belangrijke taak: de opbouw van een Europese R&D-organisatie. “We willen meer synergie creëren en de kritische massa vergroten.”

Hoewel de tomatenrood geschilderde gangen van de vestiging in Nijmegen anders doen vermoeden, produceert het van oorsprong Amerikaanse bedrijf Heinz veel meer dan ketchup alleen. De fabrikant houdt er in Europa een veelzijdig assortiment op na, met onder meer Honig-soepen, pasta(saus)producten en maaltijdcomponenten, fruitdrinks en siropen van Roosvicee, Karvan Cévitam en Lessini, hagelslag van Venz en De Ruijter, en Brinta-ontbijtproducten.

Tot nu toe zijn Heinz’ R&D-activiteiten voor de Benelux en de rest van het Europese vasteland nog separaat en per productcategorie georganiseerd. Dat gaat veranderen, aldus Katharina Kowalski, sinds oktober 2006 de nieuwe R&D-leader voor de Benelux.

Versnipperd
“Onze R&D-activiteiten zijn tot nu toe nogal versnipperd. Zo hebben we in Elst een afdeling zitten die zich vooral richt op de ontwikkeling van ketchupproducten onder de merknaam Heinz, bestemd voor Europa. In Nijmegen werken mensen aan producten voor Honig en de andere Nederlandse merken. Deze R&D-tak is vooral gericht op de Benelux. In Engeland zit een R&D-afdeling die werkt voor de soepen en ‘baked beans’ voor de Engelse markt. En in Italië hebben we een afdeling die babyproducten voor de Italiaanse en Engels markt ontwikkelt. We zien dat we elkaars kennis onvoldoende benutten en dus minder efficiënt werken. Daarom willen we meer focus per R&D-unit creëren en de kritische massa vergroten. Nijmegen wordt het ‘center of excellence’ voor de ontwikkeling van ketchup en sauzen in Europa”, vertelt Kowalski.
De eerste stap in de reorganisatie wordt de verhuizing van R&D’ers vanuit Elst naar Nijmegen, die voor eind deze zomer staat gepland. Daarnaast worden er verschillende nieuwe medewerkers van buitenaf aangetrokken. Een volgende stap is het beter benutten van de kennis die aanwezig is in de verschillende R&D-centers in Nijmegen, Italië en Engeland. “De nieuwe R&D-organisatie in Nijmegen telt straks ongeveer dertig mensen”, zegt Kowalski.

Gezondheid
De activiteiten van de nieuwe Europese onderzoeksorganisatie borduren voort op drie overkoepelende, bestaande, onderzoekslijnen. Deze lijnen hangen op hun beurt samen met een aantal consumententrends. “In de eerste plaats is er veel aandacht voor ‘gezondheid’. Consumenten stellen andere en hogere eisen aan hun producten als het gaat om de mate van aanwezigheid van bepaalde voedingsstoffen en ingrediënten. De producten moeten bovendien goed smaken en de consument een gevoel van verwennen geven. Daarnaast zijn consumenten op zoek naar gebruiksgemak en naar nieuwe ervaringen, bijvoorbeeld via nieuwe soorten producten of smaken afkomstig uit andere delen van de wereld”, aldus de R&D-leader.
Heinz kiest er overigens bewust voor geen specifieke gezondheidslogo’s aan zijn producten te koppelen. “We vinden het belangrijk dat er eerst duidelijkheid en overeenstemming komt over de criteria voor claims en zijn voorstander van één eenduidig logo voor consumenten”, legt Kowalski uit.
De samenstelling van siropen, een groeiende productcategorie, krijgt relatief veel aandacht binnen de R&D-organisatie. Onlangs lanceerde de fabrikant onder de merknaam Karvan Cévitam nog een nieuwe siroop, waarbij het gehalte aan fruit is verhoogd van 60 naar 70%. “Deze siroop, verpakt in een nieuw designblik, bevat meer fruit dan de concurrerende producten en is smaakvoller dan zijn voorganger”, illustreert Kowalski.
Een ander voorbeeld zijn de nieuwe fruitdrinks van Roosvicee, die mensen stimuleren dagelijks voldoende te drinken. “Ons product 50/50 is gericht en afgestemd op die mensen die vinden dat ze dagelijks minimaal anderhalve liter water moeten drinken. Het is een nieuw product, rechtstreeks ontwikkeld vanuit ‘insights’ die we in consumentenonderzoek hebben verkregen”, vertelt ze.

Nieuwe smaaksensaties
De komende tijd wordt ook de range pasta- en sausproducten van Honig aangepakt. In deze categorie is veel aandacht voor convenience en de ontwikkeling van nieuwe smaaksensaties. “We willen consumenten blijven verrassen met nieuwe productvariaties. Onze range familiegerechten is daar een prima voorbeeld van. Zo winnen we steeds weer nieuwe mensen voor onze merken.” Alle productintroductie worden ondersteund met marketingcampagnes op tv en met pr-activiteiten.

Genieten
Bij broodbeleg van Venz en De Ruyter ligt de nadruk vooral op fun en deze producten zijn gebaseerd op traditionele recepturen. “Deze producten staan synoniem voor het Nederlandse ontbijt. Daar moet je niet veel aan veranderen. Natuurlijk kijken we wel continu of en zo ja hoe we deze producten kunnen verbeteren in het licht van hedendaagse consumententrends”, zegt de R&D-leader.
De van oorsprong Duitse, die nu ruim een half jaar in Nederland woont, moest in eerste instantie erg wennen aan producten als hagelslag en vlokken. “Ik at nooit zulke zoete producten op brood, en al helemaal niet in zo veel verschillende kleuren”, lacht ze.
Van de vele uitdagingen waarvoor Kowalski zich de komende tijd gesteld ziet, springen er drie uit. “Behalve de reorganisatie en opbouw van het Benelux R&D-team en de Europese R&D-organisatie voor ketchup en sauzen, zijn dat het grote aantal productontwikkelingen dat we willen realiseren en de relatief korte time-to-market die we voor ogen hebben. Om aan de top te blijven moet je je producten sneller dan anderen op de markt kunnen zetten. Ook is de levenscyclus van producten soms korter. Onze R&D-afdeling is en blijft klein in vergelijking tot het grote aantal producten en merken in onze portfolio.”

Wendbaar
De geringe omvang is echter een voordeel, zo benadrukt ze: “Onze kracht ligt in de snelheid, wendbaarheid en het zo goed mogelijk benutten van de kennis die er is in ons netwerk van onderzoekinstellingen, leveranciers, van ingrediënten, producten en productieapparatuur.”

Heilige muurtjes
Ze heeft er alle vertrouwen in dat de R&D’ers van Heinz deze uitdagingen aankunnen. “Op de afdeling heerst een sfeer van vernieuwing en uitdaging en worden bestaande heilige muurtjes neergehaald. Dat levert veel ideeën op. Bovendien gaan we niet alleen meer synergie creëren binnen de R&D-organisatie, maar ook intensiever samenwerken met de marketingafdelingen in Europa.”

R&D’ers en marketeers betrekken elkaar al in een vroeg stadium bij de ontwikkeling van nieuwe producten. “Door samen al in de ideefase en bij consumentenonderzoek aan nieuwe producten te werken, ontwikkelen we producten die nog beter op de wensen van de consument zijn afgestemd”, aldus Kowalski.

Reageer op dit artikel