VMT blogt: Australische barramundi voeden Canadese bladgroenten met ontlasting

Calgary, CA, 20 november 2018 00:17 | Maurice de Jong

Bijna een week lang toert VMT dwars door Canada van Toronto tot en met Calgary. Hoe ziet het voedingslandschap van één van de grootste landen ter wereld eruit? Is het meer dan alleen maar de graanschuur van de wereld? In deze vierde blogpost: hergebruik van afvalstoffen staat hoog op de Canadese agrifoodagenda. Aquaponicsbedrijf Deepwater Farms laat zien hoe dit moet.

Aquaponics is een duurzaam ecosysteem voor voedselproductie, waarbij planten en vissen samen worden gekweekt. Bij binnenkomst in de commerciële pilotfabriek van Deepwater Farms (tien medewerkers) in Calgary wordt dit gelijk duidelijk: aan de ene kant van de hal staan blauwe ronde bakken van verschillende formaten met de Australische barramundi (een Australische zeebaars, red) en aan de andere zijde twee gigantische metalen stellingen vol met bakken plantjes onder LED-licht.

Bladgroenten

Dit zijn niet zomaar plantjes, maar bladgroenten voor salades zoals rucola, boerenkool en waterkers. Ze groeien allemaal op de uitwerpselen van de barramundi. Of beter gezegd: ze gebruiken de nutriënten hieruit om te groeien. “Deze salades hebben een unieke smaak dankzij deze voedingsstoffen. De waterkers bijvoorbeeld heeft een sterke peperachtige smaak. Saladedressing is eigenlijk overbodig”, zegt oprichter Paul Shumlisch (28).

Het voordeel van het verbouwen van de bladgroenten binnen is dat er zo’n beetje iedere twee tot drie weken een oogst is. Ook in de winter die in Canada ijskoud kan zijn. Het hele jaar door salades en vis dus. De saladeplanten hoeven niet verscheept te worden vanuit de andere kant van de wereld, maar groeien gewoon in Calgary.

salades

Groente-import

Calgary importeert meer dan 95% van zijn verse groenten. Het duurt zo’n vijf dagen voor die goed en wel in de winkelschappen liggen. Tegen die tijd hebben de groenten 25% van hun nutritionele waarde en een deel van hun smaak verloren.

De missie van Deepwater Farms is duidelijk: breng de boerderij dichter bij de mensen en de mensen dichter bij de boerderij.

Mineralisatie

Achter een geïmproviseerd muurtje vindt de echte magie van Deepwater Farms plaats. We mogen hier niet filmen en geen foto’s maken, maar Shumisch neemt graag de tijd om uit te leggen wat hier gebeurt. “Water uit de blauwe bakken met de visuitwerpselen wordt in dit systeem gefiltreerd. Dan gaat het van deze kleine tanks naar die twee grote.” Hij wijst twee grote tanks bij de gewassen.

“Hier begint de mineralisatie. Waarbij we de vaste stoffen afbreken. Dat hele proces duurt ongeveer drie weken. Vervolgens gaat de vloeistof via een irrigatiesysteem naar de planten.”

Nitraten en bacteriën

Wat het hele mineralisatieproces uniek maakt, zijn de gekweekte bacteriën en de biologische nitraten. “Het door ons ontwikkelde mineralisatieproces kan biologische nitraten produceren. Biologische boeren kunnen dit ook gebruiken op hun grond. De gecultiveerde bacteriën in ons systeem helpen met de plantengroei."

Duurzame vis

De vissen die in de bassins zwemmen zijn barramundi, Australische zeebaars. De vis bevat veel omega-3-vetzuren is smaakvol en van goed kwaliteit, vertelt Shumlich. De zeebaarzen komen van een kwekerij in Australië. Vanuit hier worden ze ingevlogen naar Canada. Ja, dan heb je te maken met hoge verzendkosten, beaamt de ondernemer.

Niet echt duurzaam om vis van ver weg te halen. Dat weet Shumlich ook, “maar dit is wel een vis van hele hoge kwaliteit die we verkopen aan toprestaurants.” Bovendien, zo gaat hij verder, “deze tropische vissen leven in de waterbakken met een temperatuur van 29 °C, die warmte hebben de bladgroenten weer nodig om te groeien." Maar hij zegt bezig te zijn met het zoeken naar duurzamere alternatieven.

blauwe bakken

Visvoer

Een ander duurzaam element is het visvoer, gemaakt van vismeel. Dat wordt helemaal uit Peru gehaald. Mogelijk vormen insecteneiwitten een toekomstig alternatief om de vissen te voeren. Shumlich bekijkt hiervoor de mogelijkheden in Canada. “We gaan hier zeker testen mee doen.”

Al vijf jaar is Shumlich met Deepwater Farms bezig: drie jaar om een verdienmodel op te tuigen en anderhalf jaar om het mineralisatieproces te ontwikkelen. Tot en met heden wist hij al 2 miljoen Canadese dollar op te halen.

Opschalen productie

De zaken gaan goed, zo zijn alle gewassen die in de commerciële pilotplant groeien, verkocht. Dertig toprestaurants, kruideniers en boerenmarkten behoren tot de afnemers. Momenteel vinden gesprekken plaats met de grootste distributeurs van Canada.

Deepwater Farms maakt nog geen winst. “Dat gebeurt zeker als we gaan opschalen. We zitten nu nog maar op een derde van onze capaciteit. In het tweede kwartaal van 2019 verwachten we op volle capaciteit te leveren.” Tweeduizend pond vis per maand en twintigduizend pond bladgroente zal de fabriek dan kunnen produceren. Shumlich verwacht dat de productie de komende drie jaar nog tien keer groter wordt en duurzamer. Naast de vis wil hij de energievoorziening de komende vijf tot tien jaar verduurzamen door de inzet van zon, wind en aardwarmte.

plantjes

Aardwarmte en windenergie

Nu draait de faciliteit nog grotendeels op aardgas. “Ja, dat kost meer energie dan het verbouwen van gewassen in de buitenlucht. “Maar de smaak en kwaliteit van het product is beter en de nutriëntendichtheid hoger. Je moet niet vergeten dat deze fabriek is gebouwd voor extreme condities”, zegt de ondernemer terwijl de temperatuur de – 10 C aantikt.

Juist op noordelijke gebieden en op landen met waterschaarste zoals het Midden-Oosten wil hij de komende jaren inzetten om zo ook internationaal te expanderen.